パナソニック ラグビー拠点を熊谷へ W杯終了後 移転の見通し
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トップリーグ3連覇を喜ぶパナソニックワイルドナイツ=2016年1月24日、東京・秩父宮ラグビー場
練習拠点としている太田市龍舞町のラグビー場
太田市龍舞町のグラウンドでファン感謝祭を開き、子どもたちに力強いスクラムを披露するパナソニックの選手=2016年6月26日

 ラグビートップリーグ(TL)のパナソニックワイルドナイツが、練習場所を群馬県太田市龍舞町のラグビー場から埼玉県営熊谷ラグビー場に移すことが4日、分かった。移転の時期はラグビーワールドカップ(W杯)の終了後となる見通し。創部当初から県内に本拠地を置いてきた強豪チームの県外流出に、地元関係者に衝撃が走った。

◎市長が明らかに 県への批判も

 太田市の清水聖義市長は同日、チーム幹部が1日に市役所を訪れ、練習場を移転すると伝えたと明らかにした。幹部は練習場所の移転後も市内で試合を開催したり、ラグビー教室といった地域貢献活動をしたりするとも話したという。

 清水市長はW杯終了後の年末以降にクラブハウスも含めた移転になるとの見方を示した上で、「太田にはファンが多く、選手も住んでいる。W杯でラグビーが注目される時に本当に残念」と悔しがった。「日本一のチームを埼玉県にみすみす奪われるのは県の無策だ」とも述べた。

 パナソニックは上毛新聞の取材に「現時点で決定している事実はない」と回答した。

 練習場所の移転について、県ラグビー協会の山口和男理事長は「まだ正式な表明がない。来週にも詳しい状況が説明されると思うので、その後に対応を考えたい」とした。

 チームは1960年に東京三洋電機ラグビー部として創設。97年に練習場所を大泉町内から太田市龍舞町のラグビー場に移転し、翌98年にクラブハウスが造られた。2011年に三洋電機がパナソニックの子会社となるのに伴い、現在のチーム名に改称した。W杯日本代表候補選手を多く擁し、TLで3連覇を果たした。

◎太田でのイベント開催 継続望む声も OBやファン落胆

 群馬を拠点とするラグビートップリーグのパナソニックワイルドナイツが、練習場所を埼玉県営熊谷ラグビー場へ移転することが分かった4日、元選手やファンに落胆の色が広がる一方、理解を示す声も上がった。

 パナソニックへの改称前の三洋電機ラグビー部草創期を支えた大平功さん(77)は「以前からうわさにはなっていた。しょうがない」と受け止めるものの、代表を務める東毛ワイルドナイツラグビースクールがグラウンドを借りていることから「練習場所がなくなってしまうのではないか」と心配した。

 太田市内で飲食店を経営する須永和昭さん(43)は「寂しいしか言葉が出てこない」と肩を落とす。店には選手もしばしば来店していたといい「一流選手と触れ合えるのが街の魅力でもあった」と残念がった。ファンの山田映子さん(53)は「(ファン感謝祭など)イベント開催で太田市とのつながりを継続して」と要望した。

 2014年度まで選手として所属したNPO法人ワイルドナイツスポーツプロモーションの三宅敬代表理事(38)は「移転しても歴史や文化は変わらないと信じる。いろいろな感情は湧いているが、応援していく」と、自身を育ててくれたチームへの変わらぬ愛情を示した。

 応援団長を7年務めている中村弘史さん(50)は「決戦場はスタジアム。本拠地が移っても全力で応援する」とし、東京三洋電機時代から勤務し40年以上応援を続ける金子安男さん(70)は「熊谷の方が利便性が格段にいい。時代の流れでしょう」と理解を示した。

◎大規模な改修 2万4000席に 熊谷ラグビー場

 パナソニックワイルドナイツの新たな練習拠点となる埼玉県営熊谷ラグビー場は、2019年ラグビーワールドカップ日本大会の会場の一つ。16年から約124億円かけて大規模改修し、座席数は約1万5000席増の約2万4000席になった。メインスタンドの客席勾配は最大35度で、フィールド全体を見下ろせるのが特徴。18年10月の「こけら落とし戦」ではパナソニックがキヤノンと対戦した。

 一方、県内のホーム戦で使う太田市運動公園陸上競技場は18年度、改修工事に着手。座席はこれまでと同規模で、メインスタンド5000席分になる予定。得点などを表示する電光掲示板はない。

 
《パナソニックワイルドナイツの歴史》

 1960年 東京三洋電機(大泉町)のラグビー部として創設
  68年 関東社会人リーグで初優勝
  86年 三洋電機に改称
  96年 全国社会人大会で初優勝
  97年 練習場所を大泉町のグラウンドから太田市龍舞町に完成したラグビー場に移転
  98年 ラグビー場にクラブハウスを設置
 2003年 トップリーグ参戦。三洋電機ワイルドナイツに改称
  08~10年日本選手権3連覇
  11年 トップリーグ初優勝。パナソニックワイルドナイツに改称
  14~16年トップリーグ3連覇

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