アフリカとの懸け橋に 高崎高出身の中町公祐選手(33) ザンビアの強豪クラブへ移籍
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2018年6月、ガーナの「ヒュウゴ・スタジアム」を訪れ、子どもたちと記念撮影する中町選手(上段中央)(Pass on 提供)
ザンビアの強豪クラブ、ZESCOでプレーする中町選手(Pass on提供)
ザンビア地図

 プロサッカー選手の情熱が新たな道を切り開いた。昨季までJ1横浜MでプレーしたMF中町公祐選手(33)=群馬県高崎高出身=がアフリカ南部のザンビアへ渡り、強豪クラブのZESCOに移籍。横浜Mから2年の契約延長オファーを断り、あえて環境や待遇面で過酷な移籍を決断した。「日本人の目をアフリカに、アフリカ人の目を日本に向けたい」と語り、スポーツを通じて「懸け橋」になる夢を描く。

◎亡き息子の縁、支援活動 情熱が道開く

 慶大時代の同級生が設立したNPOに賛同し、2013年からアフリカに教育支援の一環でボールを贈ってきた活動が転機となった。昨年6月、ワールドカップ(W杯)ロシア大会のJリーグ中断期間を使い、アフリカのガーナを初訪問。友人が整備に尽力した学校に併設されたグラウンドには、生まれてすぐに亡くなった中町選手の息子、彪護ひゅうご君の名前をつけてくれていた「ヒュウゴ・スタジアム」があった。

 自分の贈ったボールを使い、靴も履いていない子どもたちが笑顔を輝かせてプレーする姿に胸が熱くなった。「プロ選手として、父親として自分の生き方、生きざまって何か。日本とアフリカをつなぐ。息子の存在はそんな思いにさせてくれた。何かつながっている」と胸中を語った。

 移籍交渉はドタバタの連続だった。最初はジンバブエに行ったが「ガソリンスタンド48時間待ち、スーパーはおつりがない」という厳しい状況で断念。自ら現地交渉に臨み、見つけたのが政治的に安定したザンビアだった。それでも約束をすっぽかされ、金額交渉やビザの手続きでも苦闘。移籍期限ぎりぎりの1月末に契約にこぎ着けた。

 「財布事情で考えたら日本に残る選択肢が一番だった」と年俸は10分の1ほどになった。2人の娘もまだ小さく、家族を日本に残して覚悟を決めた移籍。中盤の守備的なポジションを争う2人は190センチ台の大型選手でレベルは高いという。

 公式戦の日程変更や片道7時間のバス移動は日常茶飯事で、ピッチもぼこぼこと環境は激変したが「全く後悔はない」と言い切り、「こっちのスタイルに慣れちゃって、真新しかったことが日常になった」と苦笑する。

 ボールを届ける活動に加え、自身の経験を通してアフリカの医療機関も支援するNPO法人「Pass on」を設立。3月、日本サッカー協会から国際委員にも選任された。在アフリカ、現役選手の委員は初めてだ。8月に横浜市で開かれるアフリカ開発会議(TICAD)への協力にも前向きに取り組む。

 「アフリカに外から支援するだけでなく、アフリカに来て人生を懸けてサッカーしている。そこは受け入れてもらったかな」。新天地での挑戦はまだ始まったばかりだ。


 なかまち・こうすけ 1985年9月1日生まれ。埼玉県出身。前橋ジュニア、前橋ジュニアユースを経て高崎高から2004年にJ2湘南入り。08年からは慶大でプレー。卒業後の10年にJ2福岡に入団し、12年から横浜Mでプレー。J1通算183試合15得点。174センチ、74キロ。

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 中町選手がザンビアのサッカーや日々の生活、アフリカの魅力を伝える「中町公祐コラム アフリカダイアリー」を上毛新聞で随時掲載します。

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